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Por qué hay más crímenes cuando hace calor

Cuando llega el verano los crímenes parecen dispararse. Los científicos buscan una explicación a este fenómeno. Lo habitual es achacar la violencia a la irritabilidad por efecto del calor. También a que el buen tiempo induce a la gente a salir a la calle y por lo tanto hay más oportunidades de que se produzcan roces que desemboquen en un acto violento. Hace unos días un equipo internacional de psicólogos proponía que la razón no es tan simple. Creen que la clave no es el calor sino la estabilidad de un clima suave lo que provoca un aumento de la violencia. Por eso en los lugares cercanos al ecuador se producen más actos violentos que en otras zonas del planeta con marcadas estaciones.

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Tenemos suerte, un chorro de plasma se dirige hacia la Tierra

El Sol ha lanzado hace unas horas un chorro de plasma súper energético directo hacia la Tierra. Lo ha registrado la sonda espacial SOHO que está vigilando nuestra estrella de forma permanente. Aunque improbable, es posible que las consecuencias para nosotros sean nefastas (os lo cuento en el reportaje ‘2013: explosión solar’). De lo que no hay duda es que producirá auroras boreales especialmente coloridas y bellas.

Erupción solar de August 20, 2013 at 4:24 am EDT (Imagen: ESA & NASA/SOHO, SDO)

Erupción solar del 20 agosto de 2013 a las 4:24 am EDT (Imagen: ESA & NASA/SOHO, SDO)

Los científicos de la expedición Shelios 2013 están de suerte. Se encuentran en el sur de Groenlandia estudiando y admirando las auroras. Gracias a esta conjunción, nosotros también tenemos suerte. Del viernes 24 al jueves 29, la expedición coordinada por el investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), Miquel Serra-Ricart, retransmitirá por streaming el cielo nocturno.

El Sol lanzó su eyección de masa coronal a las 10:25 de la mañana (hora peninsular) del 20 agosto. La nube de plasma de miles de millones de toneladas viaja a 600 km/ s. Tardará en llegar a la Tierra entre uno y tres días. Las fechas coinciden. Así, el espectáculo de luz y color que nos van a ofrecer se prevé más sobrecogedor aún que el del año pasado.

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¿Qué son los rayos cósmicos?

En 1912, el estadounidense Victor Franz Hess estaba estudiando las capas altas de la atmósfera con un globo sonda. Descubrió, tras analizar los datos recogidos, que algún tipo radiación que no provenía del Sol altamente ionizante golpeaba la atmósfera y era responsable de la formación de la enorme cantidad de partículas cargadas que hay a esas alturas. Eran rayos cósmicos. Por este descubrimiento recibió el Premio Nobel de Física en 1936. Desde entonces los científicos tratan de averiguar cuál es el origen de estos rayos.

Lluvia de rayos cósmicos (Ilustración: Simon Swordy)

Lluvia de rayos cósmicos (Ilustración: Simon Swordy)

Los rayos cósmicos son partículas de alta energía – algunas de las más energéticas que se han encontrado en el Universo- que cruzan el espacio a velocidades próximas a la de la luz. En concreto, están formados por “protones (un 90% aproximadamente) y partículas alfa (núcleos de helio, un 8%) y el 2% restante está formado por núcleos pesados, electrones y partículas de antimateria (positrones y antiprotones)”, explica a Cóctel de Ciencias Daniel Marín, astrofísico y miembro de la Asociación Astronómica de Gran Canaria.

Tan energéticas son estas partículas que los científicos asumen que se han formado a través de mecanismos que liberan mucha energía, como agujeros negros o estrellas de neutrones. También se baraja la posibilidad de que los rayos cósmicos sean liberados tras la colisión de partículas de materia oscura, una enigmática sustancia que los científicos creen que constituye el 90% de la masa del Universo. O incluso que se formen en estructuras que los astrónomos todavía no son capaces de imaginar.

La atmósfera nos protege de los rayos cósmicos, pero aún así cada día llegan hasta la superficie terrestre miles. Colisionan con las moléculas de la atmósfera y crean otras partículas como si fueran aceleradores de partículas naturales y caen hacia la superficie como una lluvia de rayos. “De ahí que los físicos de partículas también estén muy interesados en estudiarlos”, señala Marín.

Los rayos que suelen caer son superenergéticos, pero no son ni de lejos los más poderosos. “Los de alta energía son más raros y su número depende del estado del ciclo de actividad solar (hay más rayos cósmicos durante el mínimo solar) y de la geometría de la magnetosfera terrestre, entre otros factores”, explica.

AMS 02 custodiado días antes de partir hacia la ISS (Foto: Michele Famiglietti )

AMS-02 custodiado días antes de partir hacia la ISS (Foto: Michele Famiglietti)

El pasado día 18 de mayo llegó a bordo del transbordador Endeavour (en su última misión) a la Estación Espacial Internacional un instrumento diseñado especialmente para desentrañar el origen de los rayos cósmicos, el AMS-02 (Alpha Magnetic Spectrometer 2). El 19 de mayo los astronautas lo instalaron y ya está en marcha. Recibirá el impacto de diez mil rayos cósmicos por minuto. Pronto, proporcionará nuevos y valiosísimos datos.

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