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Cuando la enfermedad la inventa tu mente

Suzanne O’Sullivan, neuróloga británica de piel transparente, ojos chispeantes y mejillas encendidas como su pelo, me habla con la amabilidad adquirida tras media vida comunicando a sus pacientes diagnósticos delicados. Hoy en día lo hace en el Hospital Nacional británico de Neurología y Neurocirugía a enfermos como Pauline, que llegó a su consulta tras años peregrinando de un hospital a otro en busca de una respuesta a sus graves dolores. Inició su periplo por un simple malestar general cuando era adolescente. El médico de familia lo achacó a una infección de orina y le recetó antibióticos. Aquella supuesta infección iba y venía cada pocas semanas. Con los años comenzaron los dolores de articulaciones, la debilidad muscular y finalmente la parálisis de las piernas, que la confinó a una silla de ruedas. Más tarde llegaron los desvanecimientos, las ausencias y los ataques convulsivos, cada vez más intensos y frecuentes. O’Sullivan le dio la respuesta. Tremenda. Sus convulsiones, sus dolores insoportables, su parálisis estaban provocados por su propia mente.

Su caso es uno de los siete que la neuróloga recoge en su libro ‘Todo está en tu cabeza’ (Editorial Ariel). La esclerosis múltiple de Matthew, que llegó a la consulta convencido de que esa era su enfermedad tras indagar por Internet. La ceguera de Yvonne después de que le entrara en los ojos un spray limpiacristales. O el síndrome de fatiga crónica de Rachel, una bailarina de prometedora carrera. Todas estas graves dolencias eran producto de su imaginación.

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El jardín de la neurología

Hubo un tiempo en el que los científicos inmortalizaban aquello que observaban bajo la lente del microscopio con tinta y papel. Hasta que se inventó la fotografía microscópica a finales del siglo XIX estaban obligados a desarrollar sus dotes artísticas. A las ilustraciones del cerebro nacidas en aquél entonces dedica el libro El jardín de la neurología el neurocientífico Javier de Felipe.

“Los científicos encontraron en el estudio del cerebro el pretexto idóneo para el disfrute intelectual y la expresión artística”, asegura el autor, director del proyecto europeo Blue Brain. De hecho, son muchas las ilustraciones que encajan con algún movimiento artístico. Del puño de los neurofisiólogos han nacido trazos coherentes con el modernismo, surrealismo, cubismo, impresionismo o el arte abstracto.

El volumen es un intenso paseo por los avances en la comprensión de la microorganización del sistema nervioso. En el primer capítulo, con el objetivo de que el lector disfrute con plenitud de las ilustraciones, el autor describe los componentes celulares y los métodos de investigación que se usaban en los laboratorios de aquella época.

Editado por el CSIC, el libro recoge dibujos publicados entre 1859 y 1934. Incluye joyas de pioneros como Ramón y Cajal o Camillo Golgi. Muchas han sido rescatadas de antiguas publicaciones en mal estado, han sido restauradas y retocadas.

A pesar de que ha pasado un siglo y las técnicas de imagen han dado un salto notable, aún hoy el cerebro es un gran desconocido. La búsqueda de una cura para enfermedades neurodegenerativas como el mal de Alzheimer o el Parkinson es uno de los quebraderos de cabeza de científicos de todo el mundo. La solución, auguran los expertos, vendrá de la mano de nuevos avances en tecnología.


Células de cerebelo (arriba) y del hipocampo (abajo) dibujadas por Camillo Golgi en 1883:
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