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Hoy es el gran día de la sonda Dawn

Hoy viernes es el gran día. La sonda Dawn de la NASA orbitará el planeta enano Ceres y lo inmortalizará con todo lujo de detalle. “Dawn está a punto de hacer historia”, dice Robert Mase, jefe de la misión en el Jet Propulsion Laboratory (JPL) en Pasadena, California. Abrirá una puerta a uno de los capítulos más tempranos de la formación de nuestro Sistema Solar. “Nuestro equipo está listo y entusiasmado por averiguar qué esconde Ceres”, anuncia.

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¿Qué son estos extraños agujeros en las nubes?

En tantas ocasiones se han atribuido a ovnis que la NASA tuvo que explicar públicamente que se tratan de un fenómeno meteorológico. Se llaman skypunch o nubes agujero. Son enormes brechas elípticas que se forman en nubes situadas a media y gran altura, sobre todo cirrocúmulos y altocúmulos.

En esas formaciones nubosas el agua en ocasiones está lo bastante fría como para formar hielo, pero no lo hace. Para congelarse necesita un germen, es decir, una partícula sobre la que cristalizar. En el momento en el que aparece la necesaria semilla (una mota de polvo u otro cristal de hielo ya formado que deja un avión al pasar) el agua comienza a transformarse en cristales de hielo a velocidad de vértigo que se descuelgan de la nube dejando un agujero.

El hielo no suele tocar tierra porque vuelve a su forma líquida al atravesar en el camino alguna corriente de aire templada. Este hielo precipitando deja en medio del agujero una nube deshilachada en forma de embudo que da a este fenómeno un aspecto inconfundible:

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Un helicóptero para explorar Marte

Un pequeño helicóptero podría ser el próximo invento que la NASA lleve a Marte para explorar. Como un fiel escudero acompañaría al rover de turno para –desde las alturas, sin obstáculos que sortear– recorrer y otear grandes distancias en poco tiempo. Esto proporcionaría a los ingenieros detalles valiosos sobre los alrededores. Con esos datos los científicos trazarían con más criterio la trayectoria del robot en superficie, elegirían mejor hacia qué lugar debe dirigirse para inspeccionar y tomar muestras.

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