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Europa y Rusia, rumbo a Marte a todo gas

La primera misión europea a Marte, Exomars 2016, ya está rumbo al planeta rojo. Llegará a mediados de octubre a la órbita marciana, desde donde enviará un módulo a la superficie, armado de herramientas con las que olisqueará la atmósfera y fotografiará el lugar. Mientras, en la distancia, el orbitador tratará de desvelar si el metano de la atmosfera marciana está producido por seres vivos.

La nave partió el lunes del cosmódromo kazajo de Baikonur. Doce horas después del lanzamiento llegó la señal que confirmaba que estaba en buen estado y había desplegado sus paneles solares, con los que alcanza una envergadura de 17,5 metros.

Dentro de siete meses, el aterrizador –llamado Schiaparelli en honor al astrónomo italiano del siglo XIX– de 2,4 metros de largo y poco más de metro y medio de altura y 600 kg, descenderá hasta el Meridiani Planum, cerca de donde se encuentra el rover de la NASA Opportunity. Mientras baja, la nave principal (ExoMars TGO) transmitirá las imágenes de la hazaña desde una órbita a 900.000 km.

Los científicos ultimando el módulo Schiaparelli En Baikonur (Foto: ESA - B. Bethge)

Los científicos ultimando el módulo Schiaparelli En Baikonur (Foto: ESA – B. Bethge)

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Un helicóptero para explorar Marte

Un pequeño helicóptero podría ser el próximo invento que la NASA lleve a Marte para explorar. Como un fiel escudero acompañaría al rover de turno para –desde las alturas, sin obstáculos que sortear– recorrer y otear grandes distancias en poco tiempo. Esto proporcionaría a los ingenieros detalles valiosos sobre los alrededores. Con esos datos los científicos trazarían con más criterio la trayectoria del robot en superficie, elegirían mejor hacia qué lugar debe dirigirse para inspeccionar y tomar muestras.

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Antes del amanecer aparecerá la Flor Celestial y el mundo no terminará

Estos días una conjunción de planetas está haciendo las delicias de los aficionados a la astronomía. Marte, Mercurio, Venus y Júpiter aparecen juntos en la bóveda celeste. Esta noche, antes de que amanezca, podremos ver la conjunción a simple vista. Y los tres últimos planetas formarán la apodada Flor Celestial.

“Va a ser difícil de ver, pero no imposible”, comenta a Cóctel de Ciencias Antonio Pérez Verde, presidente de la agrupación astronómica de Cuenca, Astrocuenca. “El inconveniente es que se necesitará un horizonte Este totalmente despejado, por lo que habrá que subirse a un lugar elevado para ver un Este limpio o estar en la costa mediterránea”, reconoce.

En España, Júpiter hará su aparición a las 6:02. Un minuto después lo hará Venus. Mercurio a las 6:10 y Marte a las 6:13. El evento durará poco, porque una media hora después, a las 7:04, aparecerá el Sol y borrará el cielo estrellado y los planetas. Si las condiciones meteorológicas son favorables, “a simple vista se podrán ver Marte (rojizo), Júpiter (marrón claro) y Venus (azulado). Y si no hay ni gota de humedad, también podría verse Mercurio (marrón claro), pero muy débil y sólo para ojos privilegiados“, explica.

Y añade que “con unos prismáticos o un pequeño telescopio se podrán apreciar los planetas Marte y Venus como puntitos y Júpiter como un pequeño disco rodeado por sus lunas más brillantes (Ganímedes, Io, Europa y Calisto, de izqd. a dcha.)”.

Este tipo de fenómenos astronómicos suelen gustar mucho a los profetas. Así que, como era de esperar, con el anuncio de esta conjunción planetaria han aparecido como setas profecías de los más diverso, y como es habitual, catastróficas. Una de ellas es la de “Raffaele Bendandi, un geólogo que murió en 1979 que estaba convencido de que el movimiento de los planetas determinaba los terremotos, algo que no es en absoluto cierto, y dejó apuntado antes de morir que mañana habría un gran terremoto que asolaría Roma”, explica a este blog con sorna Javier Armentia, director de Planetario de Pamplona y azote de las pseudociencias. En la capital italiana se lo han tomado muy en serio y algunos ciudadanos están atemorizados.

Otra absurda profecía es la de un tal maestro Wang de Taiwán que asegura que mañana se producirá un terremoto de magnitud 14 que derribará la Torre Taipei 101, uno de los rascacielos más altos del mundo. Derribar esa torre es lo mínimo que haría un terremoto de tal magnitud. “Podría fracturar el planeta”, concluye Armentia.

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