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El buscador de animales fluorescentes

Con su inseparable foco de luz azul el biólogo marino David Gruber ha recorrido los océanos iluminando su fondo. La lámpara revela un mundo oculto. Desvela la fluorescencia de los seres vivos. De esta manera ha descubierto que son cientos las especies que brillan color verde, rojo y naranja bajo las aguas. La biofluorescencia es un fenómeno que domina lo submarino.

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Mareas que brillan en la noche

En las zonas cálidas de los océanos a veces el agua brilla en la oscuridad. Una luz azulada y fantasmagórica emana de las aguas e ilumina el entorno. El hombre las conoce desde la antigüedad: los griegos decían que las aguas desprendían espeluznantes estelas luminosas cerca de sus embarcaciones cuando navegaban por mares tropicales. Esta luz también ha inspirado a los grandes de la ciencia ficción, como Julio Verne, que llamaba al fenómeno “mareas de leche” en su novela 20.000 leguas de viaje submarino.

El bellísimo espectáculo lo producen unos seres microscópicos que forman parte del plancton, llamados dinoflagelados. No está claro por qué estos organismos unicelulares emiten luz. La teoría más aceptada señala que lucen para iluminar a los depredadores y espantarlos.

Noctiluca scintillans (Foto: Maria Antónia Sampayo, Instituto de Oceanografia, Faculdade Ciências da Universidade de Lisboa)

Dinoflagelado Noctiluca scintillans (Foto: Maria Antónia Sampayo, Un. de Lisboa)

El proceso bioquímico que produce los rayos de luz de los dinoflagelados lo describió en 1972  J. Woodland Hastings, de la Universidad de Harvard. Ahora lo actualiza añadiendo algunos detalles, como la confirmación del papel crucial de los canales de protones, en un nuevo estudio publicado la revista de la Academia de Ciencias Americana (Proceedings of the National Academy of Sciences).

Resumen (Imagen: NSF)

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El proceso es el siguiente. Las mareas agitan a los dinoflagelados. Este movimiento produce un impulso eléctrico viaja a través de la membrana de las vacuolas (son unas bolsitas que flotan en el citoplasma donde acumulan diversos compuestos, algo así como la despensa de las células), donde abundan los protones.

Esto induce a la apertura de unas pasarelas (canales de protones) que permiten a los protones entrar en unos compartimentos de la vacuola que contienen una proteína llamada luciferasa. Una vez dentro de estos bolsillos, los protones activan la luciferasa que favorece una reacción química que produce un rayo de luz.

Es un proceso químico sencillo y elegante.

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