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Europa y Rusia, rumbo a Marte a todo gas

La primera misión europea a Marte, Exomars 2016, ya está rumbo al planeta rojo. Llegará a mediados de octubre a la órbita marciana, desde donde enviará un módulo a la superficie, armado de herramientas con las que olisqueará la atmósfera y fotografiará el lugar. Mientras, en la distancia, el orbitador tratará de desvelar si el metano de la atmosfera marciana está producido por seres vivos.

La nave partió el lunes del cosmódromo kazajo de Baikonur. Doce horas después del lanzamiento llegó la señal que confirmaba que estaba en buen estado y había desplegado sus paneles solares, con los que alcanza una envergadura de 17,5 metros.

Dentro de siete meses, el aterrizador –llamado Schiaparelli en honor al astrónomo italiano del siglo XIX– de 2,4 metros de largo y poco más de metro y medio de altura y 600 kg, descenderá hasta el Meridiani Planum, cerca de donde se encuentra el rover de la NASA Opportunity. Mientras baja, la nave principal (ExoMars TGO) transmitirá las imágenes de la hazaña desde una órbita a 900.000 km.

Los científicos ultimando el módulo Schiaparelli En Baikonur (Foto: ESA - B. Bethge)

Los científicos ultimando el módulo Schiaparelli En Baikonur (Foto: ESA – B. Bethge)

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Auroras en el cielo de Groenlandia

Os dejo los espectaculares timelapse de las auroras boreales ocurridas a finales de agosto en el sur de Groenlandia. Han captado las imágenes científicos españoles del proyecto GLORIA, que viajaron a las gélidas tierras en una expedición llamada Shelios 2012 para estudiar este fenómeno astronómico y retransmitirlo en directo por streaming. Nos ofrecen este evocador resumen y se despiden hasta el verano que viene, cuando esperan traernos más.

Las auroras boreales se producen cuando las partículas de viento solar chocan con el campo magnético de la Tierra. El viento solar está formado por electrones y otras partículas muy energéticas. Impactan a gran velocidad contra las moléculas de la zona de la atmósfera situada a entre 100 y 400 kilómetros de altura, y en este proceso se libera energía en forma de luz visible. Son esas bandas o cortinas de luces brillantes y de colores rojo, verde, azul y violeta. Esta maravilla se forma solo en las zonas cercanas a los círculos polares porque las líneas del campo magnético de la Tierra se concentran ahí. Ahora mismo además las auroras son las más intensas de los últimos tiempo porque estamos pasando por un pico de la actividad solar.

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Bajando unas escalerillas sobre el asfalto o de un tortazo contra el suelo

Los astronautas que regresan desde la Estación Espacial Internacional a la Tierra a bordo de un transbordador shuttle estadounidense tienen un aspecto envidiable. Tras la tensión de la reentrada en la atmósfera, aterrizan en la pista situada en el Centro Espacial Kennedy. Lo hacen planeando porque el transbordador no tiene ni motor ni combustible que quemar. Toca el suelo a más de 350 kilómetros/hora y frena con una paracaídas.

A continuación, el personal de tierra realiza una serie de comprobaciones y tareas, mientras la tripulación, normalmente formada por siete miembros, espera en la cabina (dibujo y dimensiones). Entonces, colocan una escalerilla en la puerta y los astronautas bajan sonrientes, triunfantes y frescos como una lechuga. Aquí tenemos a los tripulantes del Discovery, cuando aterrizaron el pasado 9 de marzo:

(Foto: NASA/Kim Shiflett)

(Foto: NASA/Kim Shiflett)

(Foto: NASA / Bill Ingalls)

Tradicional posado tras el regreso. (Foto: NASA / Bill Ingalls)

La vuelta a la Tierra en las naves Soyuz es… diferente. Caen a la escalofriante velocidad de 80 metros/segundo en medio de la estepa de Kazajistán. Un paracaídas frena la caída hasta los 1,5 metros/segundo, pero el tortazo sigue siendo considerable.

Aterrizaje de la nave TM 33 en plena estepa kazaja. (Foto: ESA)

Aterrizaje de la nave TM 33 en plena estepa kazaja. (Foto: ESA)

Los recién llegados, en este caso no pueden salir por su propio pie. Así que el papel del personal de tierra consiste en sacar a los astronautas del interior de la cápsula, abrigarles y darles una manzana para que se hidraten y recuperen sales minerales. En este caso, el posado transcurre de la siguiente manera:

(Foto: NASA)

(Foto: NASA)

Las naves rusas Soyuz miden 7 x 3 metros y caben tres tripulantes. Viajan apretaditos sentados en unos asientos fabricados a medida para la ocasión. Están diseñados para minimizar el impacto contra el suelo cuando aterricen. Son tan importantes que cuando los astronautas hacen el viaje de ida a la Estación Espacial Internacional a bordo del transbordador espacial, llevan con ellos los asientos para los tripulantes que vayan a permanecer más tiempo en el complejo orbital y tengan que realizar el viaje de vuelta en una Soyuz.

Astronutas en posición de viaje en el interior de un simulador de una nave Soyuz.

Astronutas en posición de viaje en el interior de un simulador de una nave Soyuz.

Pues este último tipo de aterrizaje es lo que les espera a todos los astronautas que participen en la construcción de la Estación Espacial Internacional cuando se retiren los transbordadores 😉

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