Por qué las hojas son naranja en otoño

En otoño los árboles de hoja caduca cambian de color. Las hojas se tiñen de atardecer; rojas, amarillas y naranjas se desprenden de las copas cubriendo los paseos. Os explico por qué se produce este cambio de tonalidad.

Foto de Emily Blinchoe, la artista que lo ordena todo por colores

Foto de Emily Blinchoe, la artista que lo ordena todo por colores

Las hojas son las fábricas de comida de la planta. Son abundantes en clorofila, un pigmento verde con el que son capaces de usar la energía del sol para transformar el dióxido de carbono, el agua y las sales minerales del suelo en aquello que necesitan para crecer y realizar sus funciones vitales. Este mecanismo (fotosíntesis) funciona muy bien cuando las condiciones ambientales son suaves. Cuando hace frío las hojas no pueden cumplir su función, así que las plantas se deshacen de ellas cortándoles el suministro de savia.

De esta forma, a medida que avanza el otoño la clorofila que queda en las hojas se va descomponiendo, éstas pierden su color verde y aparecen los vivos colores de otras sustancias que estaban enmascarados.

Los tonos amarillos y naranjas son producto de los carotenoides, sobre todo de las xantofilas, que por cierto, se usan como aditivo alimentario con el código E-161. Se extraen de las plantas o se sintetizan en laboratorio y se añaden a alimentos como zumos, embutidos o cereales. Los humanos necesitamos uno de estos compuestos químicos, la luteína, para que nuestros ojos funcionen adecuadamente. Como nuestro organismo es incapaz de sintetizarla la tomamos a través de la dieta, con las espinacas, el brócoli, la calabaza, los guisantes, la yema de huevo o el maíz. El color naranja de la hojas lo proporcionan sobre todo los beta carotenos, que son la misma familia de carotenoides que colorea las zanahorias. Los rojos, suelen ser obra del licopeno, típico del tomate.

Los tonos azules y violetas se producen por la acumulación de antocianinas, que también se usan como colorante, E-163, en bebidas, pastelería o yogures. La lombarda y los frutos rojos son ricos en estos compuestos químicos. Los marrones son obra de los taninos, elemento esencial de los vinos.

(Foto: Stefano Bolognini)

(Foto: Stefano Bolognini)

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4 pensamientos en “Por qué las hojas son naranja en otoño

  1. Frederic Sotomayor Carranza

    Toda una clase de Fisiologia celular,La Fotosintesis vital para la vida,la Clorofila,lo verde i valiosimas tus explicaciones.Sigue adelante. Felicitaciones.

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