El gusano que vive más y mejor en el espacio

En el espacio se envejece más lentamente. Es una de las consecuencias de la ausencia de gravedad. Al menos en este gusano, el Caenorhabditis elegans, el gusano típico de los laboratorios. Es muy pequeño, no supera el milímetro de longitud. Su material genético se conoce con detalle desde 1998. Con él compartimos el 55% de los genes, un porcentaje nada desdeñable. Por eso, los resultados de los estudios con estos animales son tan interesantes para los humanos.

El gusano Caenorhabditis elegans. Mide 1 mm de longitud (Foto: Wormatlas)

(Foto: Wormatlas)

En 2004 el astronauta alemán de la ESA André Kuipers se llevó a la Estación Espacial Internacional un incubador Kubik lleno de gusanos. Permanecieron allí arriba nueve días y cuando regresaron a la Tierra los congelaron con nitrógeno líquido para su inmediato posterior estudio. Científicos de Estados Unidos, Francia y Canadá compararon su desarrollo y estado de salud con otros gusanos iguales en la Tierra.

El resultado fue sorprendente. Los gusanos astronautas tenían menos proteínas tóxicas en los músculos que los que viven en la Tierra. Los científicos siguieron investigando y averiguaron que el motivo eran los genes. En el espacio siete genes estaban menos activos. Y como consecuencia los gusanos se encontraban mejor, envejecían más despacio y vivían más tiempo. Probaron a desactivar estos genes en el laboratorio para comprobar si el resultado era el mismo. Y así fue. Podéis leer los detalles de la investigación en la revista Nature.

André Kuipers (centro) y Gennady Padalka (derecha) con el incubador de gusanos antes de subir al espacio en 2004 (Foto: NASA)

André Kuipers (centro) y Gennady Padalka (derecha) con el incubador de gusanos antes de subir al espacio en 2004 (Foto: NASA)

El siguiente paso está siendo estudiar si sucede lo mismo con los humanos. Por eso, antes de que Kuipers volviera al espacio el 21 de diciembre de 2011, los científicos tomaron una muestra de músculo de una de sus piernas. Ahora, tras 193 días allí arriba, ha regresado el 1 de julio y van a cortarle otro trocito para comparlos y ver las diferencias. Quedamos a la espera de los resultados con mucha ilusión.

Soyuz recién aterrizada en la estepa de Kazajistán con Kuipers a bordo (Foto: ESA–S. Corvaja, 2012)

Soyuz recién aterrizada en la estepa de Kazajistán con Kuipers a bordo (Foto: ESA–S. Corvaja, 2012)

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