Skylab, el primer laboratorio permanente en el espacio

El legendario programa Apollo de la NASA, que llevó doce hombres a la Luna, terminó en 1972 antes de lo previsto por falta de presupuesto. La agencia espacial estadounidesne tenía programados vuelos tripulados durante un lustro más. El último vuelo fue el Apollo 17, pero la idea inicial era finalizar con el Apollo 20 y a continuación instalar una base permanente en el subsuelo lunar.

Así, la NASA se encontró con cuatro gigantescos cohetes Saturn V de sobra. Para darles salida los ingenieros decidieron remodelar el interior de la tercera fase de uno. Lo convirtieron en el Skylab, el primer laboratorio espacial habitable y permanente.

Primera tripulación del Skylab probando durante los entrenamientos en el Centro Espacial Johnson la comida que llevarían al espacio (Foto: NASA)

Primera tripulación del Skylab probando, durante los entrenamientos en el Centro Espacial Johnson, la comida que llevarían al espacio (Foto: NASA)

El laboratorio partió el 14 de mayo de 1973 para situarse en una órbita baja terrestre. Aquel corto viaje comenzó con mal pie porque con el trepidar del despegue, se desprendió el revestimiento exterior del cohete que llevaba el laboratorio. Como consecuencia, uno de los paneles solares se desgajó y se perdió en el camino, y el otro se abrió a medias, enredado en una maraña de cables. Esto hizo que la temperatura del interior del habitáculo subiera hasta los 50 grados centígrados y se volviera inhabitable.

Para intentar arreglar este desaguisado el primer trío de astronautas hizo un cursillo rápido de bricolaje y once días después, el 25 de mayo de 1973,  Joseph P. Kerwin y Paul J. Weitz y Charles Conrad (en la imagen de izquierda a derecha), llegaron a su nuevo e infernal hogar. Los experimentos médicos y biológicos estaban casi hirviendo.

Instalaron un doble toldo que daba sombra al casco del habitáculo y consiguieron reducir la temperatura interior a 28 grados centígrados. Aún así, no se atrevieron a quitarse los trajes térmicos en varios días y dormían en la nave Apollo que les había transportado hasta allá arriba.

Skylab (Foto: NASA)

Skylab (Foto: NASA)

Skylab es un emocionante capítulo de la historia espacial. En total viajaron tres tripulaciones. Se produjo hasta un motín, el avistamiento de un objeto volador no identificado y una erupción solar fortísima azotó al laboratorio y adelantó su caída a la Tierra antes de lo esperado.

Si queréis ahondar en las aventuras sucedidas en Skylab, podéis escuchar un testimonio de primera mano. José Manuel Grandela, ex ingeniero controlador de NASA España, que controló el laboratorio desde la estación de la NASA en Fresnedillas de la Oliva (Madrid) da una charla en el marco de la exposición NASA: La Aventura del Espacio, en la Casa de Campo de Madrid. La cita es el 13 y 26 de mayo, a las 12 y a las 18 horas.

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2 pensamientos en “Skylab, el primer laboratorio permanente en el espacio

  1. Iván Rivera

    Skylab fue la primera estación espacial… con permiso de la Unión Soviética, claro. La URSS puso en órbita la Salyut 1 en 1971, dos años antes que la Skylab. La tripulación de la Soyuz 10 no pudo abordarla por un fallo en el sistema de acoplamiento, pero los tres cosmonautas de la Soyuz 11 pasaron allí 23 días trabajando. Desgraciadamente, Dobrovolsky, Volkov y Patsayev murieron en la reentrada debido a un fallo de una válvula de presurización de su cápsula. La Salyut 1 reentró en la atmósfera el mismo año, pero el programa soviético de estaciones espaciales continuó con dos intentos más (fallidos) antes de la puesta en órbita del Skylab.

    Como curiosidad, la siguiente estación soviética en órbita fue la Salyut 3 (Almaz, en su designación militar). Llevaba a bordo un pequeño cañón antisatélite que fue probado con éxito: la única vez que se ha disparado un arma en el espacio.

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  2. Lucas

    Recuerdo perfectamente aquel verano de playa, bicicleta e ilusiones , pendiente de la caída del Skylab…

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