La sofisticada visión por sonidos de los murciélagos

Murciélago usado en el estudio aterrizando sobre una manzana en el laboratorio (Foto: PLoS Biology)

Murciélago usado en el estudio aterrizando sobre una manzana (Foto: PLoS Biology)

Los murciélagos no necesitan luz para ver lo que sucede a su alrededor. Ven con sonidos. Se orientan en la oscuridad de la noche por ecolocalización. Emiten sonidos de alta frecuencia que chocan contra los objetos. Recogen el rebote e interpretan esta información de tal manera que se hacen una imagen precisa del entorno que los rodea.

Los neurobiólogo Nachum Ulanovsky, del Instituto Weizmann, y su equipo han investigado los pormenores de esta manera de ver en murciélagos de la fruta egipcios (Rousettus aegyptiacus). Estos mamíferos voladores viven en las cuevas de África y el Medio Oriente y se alimentan exclusivamente de fruta. Acaban de publicar la investigación en la revista online de libre acceso PLoS Biology.

Han observado que emiten sus sonidos haciendo chasquidos con la lengua. Lanzan un haz de sonidos por la izquierda y otro por la derecha marcando el espacio que van a inspeccionar. A continuación disparan más sonidos que van cubriendo la zona poco a poco hasta que la recorren entera.

Para averiguar cómo se las apañan para desenvolverse en ambientes complejos y abarrotados, los científicos hicieron un experimento. Entrenaron a cinco de estos murciélagos para que localizaran y agarraran con sus patas una esfera de plástico del tamaño de un mango situada en dos ambientes muy distintos. Uno era una habitación diáfana y otra, un auténtico laberinto de ramas y estrechos pasillos. Distribuyeron en ambos ambientes 20 micrófonos para recoger las vocalizaciones de los murciélagos.

Han concluido que en el laberinto los murciélagos modificaban su manera habitual de ecolocalizar. Lanzaban los sonidos con más intensidad para que alcanzaran lugares más lejanos –tres veces más lejos que las registradas en la habitación diáfana- y también marcaban áreas para inspeccionar un 12% más anchas.

Gracias a este estudio ahora sabemos que el sistema de ecolocalización de estos animales es más sofisticado y versátil de lo que se creía 🙂

2011 es el Año Internacional del Murciélago, según Naciones Unidas. Aquí podéis informaros de las actividades de divulgación que se están realizando en Europa relacionadas con este animal.  ¡Y hoy se cierra el plazo de un concurso de fotografías!

Aquí tenéis de postre una fotogalería.

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